來認識下,馬斯克迄今為止「最不靠譜」的「無聊公司」

摘要

這可能是馬斯克給特斯拉做的最貴的「配件」。

被戲稱為「無聊」公司的 Boring Company,現在變得越來越 Exciting 了。

近期,這家馬斯克控股的公司相繼爆出新聞,將在拉斯維加斯的地下交通系統進行擴張,建立一條 10 英里長的地下「環路」。此外,在奧斯汀,The Boring Company 也正在設立新業務。

低調了兩年時間,The Boring Company 終于再次有所動作。不過,這次落地的方式似乎和馬斯克最開始構想的不太一樣。

回顧特斯拉和 SpaceX 的發展歷程,雖然時間上比最初的目標延遲一些,但路線大體上沒有出現過偏移。但是 The Boring Company 和他最初的設想存在偏差,這個充滿著科幻色彩的地下隧道項目,很可能是馬斯克的第一次「修正主義」。


「無聊」4 年,flag 尚未實現

最開始只是一句看起來像玩笑的話,馬斯克把 The Boring Company(以下統稱為 TBC)的愿景通過推特說了出來。2016 年 12 月,當馬斯克被堵在洛杉磯的路上的時候,他就在推特上稱:「堵車快把我逼瘋了!我要造一臺隧道挖掘機,開始挖隧道」。

沒人當他說的是真話,直到兩個月后,TBC 已經在 SpaceX 位于洛杉磯下屬城市霍桑(Hawthorne)挖了 15 米長、9 米寬的地下隧道,作為該公司的第一步測試用途。

進行了小規模試驗之后,馬斯克開始了他大膽的工作,與電動汽車、火箭、腦機接口一樣,地下隧道這件看起來非??苹玫氖?,同樣用一種實際方式運轉。TBC 專門設計制造了一種隧道挖掘機,還給它起名叫「戈多」,就是「等待戈多」里的戈多。馬斯克透露,未來所有的挖掘機都會以戲劇或詩歌來命名。

TBC 的隧道挖掘機 | TBC

按照馬斯克的設想,TBC 到底在做哪些業務?極客公園(ID:geekpark)經過簡單梳理,發現了馬斯克給 TBC 立下的重重 flag:

首先就是人們最熟知的地下隧道。馬斯克曾透露,第一條路線將從洛杉磯國際機場到洛杉磯西區的 Westwood,如果在地上行駛需要 45 分鐘,那么在隧道中只要 5 分鐘就能到達目的地。具體的實現方式是,將汽車放在一塊電動雪橇上,以 200km/h 的速度在隧道中穿梭。

所謂的電動雪橇,就是一塊承載汽車的電動滑板 | 網絡

但是這項計劃在首條開通的測試隧道中被完全否定,后面會詳細說明。

另外一個目標是 Hyperloop,即超級高鐵,這一設想是在地下隧道中實現低壓環境,然后以超過每小時 1126 公里的速度在真空管道內行駛。馬斯克同時宣布超級高鐵和地下隧道兩個項目,前者有一個具體項目為從紐約到華盛頓,從一個市中心到另一個,超級高鐵只需要半小時就能到達。但是,毫無疑問,超級高鐵的實施難度更大,直到現在也沒什么動靜。

綜合來看,馬斯克希望打造的是一套超級交通項目,比如地下隧道交通,馬斯克就希望建立一個全新的地下 3D 立體軌交系統,讓城市的空間無限延伸。他曾表示,技術更加成熟以后,我們可以建造立體隧道網絡,就算建 100 層都是可行的。

TBC 的地下隧道 | TBC

TBC 初期計劃在洛杉磯設置 1000 個可運送乘客的膠囊倉升降點,升降倉占地面積不大,甚至可以設置在建筑物內。并且,地下交通系統建立完成后還可以與 SpaceX 打通,全球任何一個地方都可以通過地下隧道+天上火箭的方式來完成。

理想固然豐滿,也要考慮現實。TBC 成立四年,雖然在資本市場上成為了一只獨角獸,但實際業務在第一步就遭遇坎坷。目前 TBC 僅完成一條隧道的建設,即最開始測試的霍桑隧道。并且運輸方式和之前大相徑庭。

最開始設計的電動雪橇運輸計劃被拋棄,改成了在汽車的四個輪子內分別增加四個導向輪,在地下隧道使用時自動展開,導向輪沿著隧道邊可以高速行駛。用馬斯克的話說,導向輪的方案更節省成本,也能讓多種類車輛高速穿過隧道。

但是有不少人體驗過安裝導向輪的特斯拉在隧道中行駛,體驗沒有想象中那么好,轉向時并不順暢,會有突然搖擺的感覺。而且,雖然馬斯克口口聲聲說道節省成本,但導向輪需要個人購買,額外收費 200 美金左右。

安裝在車輛下的導向輪 | TBC

在 2019 年,TBC 再次改進方案,取消了導向輪的設計,把寶押注在了自動駕駛上面。如今,隧道里的車輛就是采取單行道+自動駕駛的方案來前進。但是不得不提,這種方案似乎沒有最開始想的那么完美。在 TBC 官網上提供了一段實際測試視頻,其中顯示車輛在直線可以跑到 200km/h,但過彎道時速度會降到 60km/h 左右,并且司機一直手扶方向盤,不清楚到底是自動駕駛還是司機人工駕駛。

在彎道上,車輛必須減速到 40mph 才能通過 | TBC

The Boring Company 遇到的問題,似乎比想象中的要大很多。


懸而未決的事

如果回頭看,馬斯克的其他公司也在早期遇到過這樣那樣的問題。特斯拉成立 4 年后才推出第一款量產車,前四年基本上都在小步研發迭代;SpaceX 成立 6 年后才正式拿到 NASA 的合同,輸血成功后才有了今天的成就。對比下來,TBC 的發展的確不能算慢。

但問題在于,直到今天,TBC 或者馬斯克本人做出的產品都沒能讓這家公司的受眾信服。具體來說,可能存在幾個原因:

首先遇到的是政策上的問題。要在一座城市地下挖隧道,車輛還要在隧道中跑,必須經過有關部門許可才能實行。2018 年,馬斯克曾表述過在洛杉磯的第二條隧道計劃,該隧道長 4.3 公里,與一條州際公路平行,由私人贊助因此非公共交通。但這項計劃遭到了公眾反對和訴訟,最終不得不停止。

在 TBC 的官網上共顯示 4 條線路,僅有霍桑與拉斯維加斯兩條線路屬于測試運營或施工狀態。前者是最早進行開始挖掘測試的道路,無需受到地方認可,后者則是比較自由的地方,政府也比較支持。而洛杉磯與東海岸兩條線路的現狀都是:在環境審查與許可中。

TBC 在拉斯維加斯建設車站 | TBC

另一方面,馬斯克本人似乎也顧不上 TBC 的生意。2017-2019 年,是特斯拉歷史上最不順的時間,馬斯克把全部精力都投入到了 Model 3 的量產中,無暇顧及其他。

事實上,如果不是因為特斯拉,TBC 也不是馬斯克的重點關注對象。他在 2018 年的一次直播中提到,花在 TBC 上的時間只占工作時間的 2%-3%??赡茉谒磥?,現下還不是重點投入的時刻。

不過 2019 年底,一直領導地下隧道項目的負責人,前 SpaceX 工程師史蒂夫·戴維斯(Steve Davis)正式成為 TBC 的總裁,TBC 開始加速運轉,目前拉斯維加斯的線路已竣工,在奧斯汀設立新業務,都是在近兩年發生的,看起來一切都在往好的方向發展。

不過仍有幾件懸在人們頭上的疑問,TBC 并沒有給出答案。

首先是上文提到的自動駕駛,如果整體運輸一次都要使用到自動駕駛技術,對于現在特斯拉的技術是否能滿足要求?純自動駕駛技術目前是不是一個成熟的方案還不好說,在一條長隧道里面,自動駕駛達到時速 200 公里,對車內乘客來說,安全也可能是一個隱患。

延伸開來,如果在隧道內遭遇事故,后面的車輛將如何調度?TBC 挖隧道的本意是解決擁堵,但它也沒說明白,如果自己遇到了擁堵該怎么辦。

另一個問題是車輛適配。

目前我們能看到的所有在隧道當中跑的車輛,全部都是特斯拉。在 TBC 官網中提到,乘客通過兼容的自動駕駛電動汽車(AEV)以每小時 150 英里的速度通過車站之間的隧道運輸。AEV 是在隧道系統內自動駕駛的特斯拉車輛。

這個介紹基本上拒絕了兼容其他品牌車輛的可能性。反過來說,馬斯克大興土木建設的地下隧道,或許是特斯拉有史以來、甚至是世界上最大的「配件」。

目前 TBC 地下隧道僅適用于特斯拉車輛 | TBC

不管對于車輛軟硬件本身,還是隧道內交通調度狀況來說,都是一個巨大挑戰。再從更大范圍的經濟性來講,到底怎么把這筆賬算清楚,也是個大問題。

根據資料,TBC 在與拉斯維加斯簽約的合同當中提到,隧道每小時可以運輸 4400 人,但是這種說法的前提是,TBC 需要設計一個專用的承載十余人的運輸巴士,這一點在目前來看并未實現,取而代之的是特斯拉車輛。據專家估算,在當前的地下站和消防法規的限制下,一站每小時僅能服務約 800 人,而整套系統則是每小時約 1200 人左右。如果 TBC 無法達到合約要求的話,不僅拿不到尾款,說不定還要賠違約金。

TBC 位于拉斯維加斯的地下車站 | TBC

美國賴斯大學專門研究交通和城市規劃的講師克里斯托夫·斯皮勒 (Christof Spieler) 認為這套地下隧道系統似乎考慮不周,他解釋到,這樣的系統在運行時可能會出現問題,比如汽車會以非常近的距離駛入和駛出,這反過來又會對系統的運行產生不利影響。他還指出,從效果圖上看,似乎沒有任何障礙物可以阻擋未經授權的車輛進入隧道。

當然,TBC 做出的貢獻大家都能清晰看出來:比起傳統的地下隧道,TBC 的真正創新方式是,它可以比業內任何一家公司更快、更便宜地修建隧道。

根據 TBC 官方表述,公司通過一系列改進和創新將隧道成本降低到每英里 1000 萬美元以下。作為對比,2018 年美國洛杉磯區域修建地鐵的成本不少于 8 億美元/英里。并且 TBC 還在不斷優化,挖出的土渣還可以制作成磚頭以銷售;隧道內全部跑的是電動汽車,也不需要安裝為處理車輛排放廢氣的系統。

用挖出的土渣做成磚,還能賺一筆 | TBC

就像 SpaceX 可以將火箭重復回收利用一樣,降本增效是任何一家企業都希望做到的事。但是,對于 TBC 的運營模式不能僅僅用修建成本來計算。交通這件事本來就無法用單體成本來衡量,它屬于整體經濟性的問題。換句話說,即便成本降低到了不可思議的地步,但如果只有特斯拉在里面跑,這筆賬仍然算不過來。

The Boring Company 可能是到今天為止,馬斯克所有項目里聽上去最不可行的,但是也存在一種可能性,就是還沒有把這套模式解釋清楚?;蛘呔拖窠裉煺诎l生的一樣,TBC 還在不斷修正自己的路線,畢竟這家公司也才剛剛起步。


責任編輯:靖宇

題圖來源:視覺中國

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